世界上第一套电子表格软件:VisiCalc

当我们回顾计算机历史的时候,更多的是讲到那些最初的个人电脑,例如Kenbak-1(被认为是第一台“Personal computer”,总共生产并销售了40台,1970);还有ALTAIR 8800(全称:MITS Altair 8080,被认为识世界上第一台“Minicomputer”,基于Intel 8080 CPU设计,1975)。当然,类似的机器即便是出现了,也只能在一些计算机迷和程序员中间引起巨大反响。

而我们的厂商最主要的目的还是希望把计算机带入千家万户,同时,也包括各种公司企业。在这方面取得巨大成功的第一个案例,就是Apple公司的Apple II(1979.10)个人电脑(系列)。其成就归功于:具有吸引力的价格,强大的市场营销,还有就是搭载的专门为个人计算机而开发的软件。

软件是Apple II系列成功的基石之一。除了类似于(Where in the U.S.A. is Carmen Sandiego? 1985)这样的游戏以外,二代Apple个人电脑风靡世界,走进千家万户,还应该感谢一款软件,那就是:VisiCalc 电子表格

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VisiCalc是首款商业化电子表格软件的名字,其软件大小不超过27,52KB。如果你现在在使用Microsoft Excel 或者LibreOffice,那么你应该知道的是,这类软件的历史可以追溯到1979年,这一年VisiCalc随着Apple II正式面向市场推出。

在那个时代,尽管已经有了一些数据计算程序,不过均应用于一些企业的大型计算机上,这些程序执行顺序操作,在数据发生变化时必须重新计算,另外,还没有任何一款面向个人用户的商业化电子表格软件问世。再或者像IBM 5100这样的计算机,专门针对数学问题、统计分析以及财务计算,对于普通用户来说,价格过分昂贵且操作也不是很简单。

丹·布里克林(Dan Bricklin)看到了机会所在,他是VisiCalc这套软件的设计者之一。曾就读于麻省理工学院,以及哈佛大学工商管理专业的他,苦于专业中需要大量繁琐的计算,找到了好友兼专业程序猿:鲍伯·法兰克斯顿(Bob Frankston)。两人合作在Apple II电脑上编写出了一个程序来简化数据计算,特别是在某些数据出错后不得不重新计算的情况下,他们编写的程序大幅度简化了计算过程,并且可以实时查看并修改参与计算的各个数据。

VisiCalc是Visible Calculator 的缩写,意为“看得见的计算”。软件一经推出立刻引来大量围观,当年的Apple II计算机售价约为2000美元,VisiCalc仅售100美元,而事实上,有相当一部分用户是先买VisiCalc软件,然后为了使用软件再买一台Apple II。

这样就诞生了另外一个名词:“杀手级应用”(Killer application),意为:这个软件太有用,有用到用户愿意为这个软件而购置相应的硬件产品的程度。

毫无疑问,VisiCalc就是这样一款“杀手级应用”,逐渐地,它成了大小公司企业的必备办公用品,同时也让人们选择Apple II系列电脑多了一个无可辩驳的理由。

商业化的头几年,VisiCalc由于仅适用于Apple II,从而一度帮助Apple增长了其销售额。由于软件的成功,创始人丹·布里克林和鲍伯·法兰克斯顿创办了Software Arts公司,并将这款电子表格软件扩展到Atari 800和Commodore PET两款机型上(两款计算机使用了与Apple II相同的微处理器)。随后,在HP-150,TRS-80,还有IBMPC上也出现了VisiCalc的身影。

VisiCalc大卖的时代,美国还没有出现软件专利这一概念,相继有软件公司推出了自家的电子表格软件,例如:SuperCalc(1980), Multiplan(1982), Lotus 1-2-3(Lotus Software出品,IBM计算机的“杀手应用”,1983), AppleWorks(1984)还有Excel(1985)。而VisiCalc也逐渐淡出了市场。

丹·布里克林始终没有因为他的VisiCalc而变得极其富有,他说:“发明VisiCalc没有使我变得富有,然而我却感觉到我用它改变了世界。”

丹·布里克林与VisiCalc的故事1996年被收入了题为《Triumph of the Nerds(书呆子的胜利)》的纪录片中。这部纪录片长达3小时,众多计算机发展史上的风云人物亲自登场,讲述了他们各自的传奇故事。

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鲍伯·法兰克斯顿(L)与丹·布里克林(R)

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