Google X:改变世界的神秘实验室

3月9日,据Siliconvalley网站报道,谷歌X实验室对外界一直都未曾揭开其神秘面纱,但无人驾驶汽车、热气球、高空发电机、谷歌眼镜等项目皆出自该实验室。尽管有外界质疑谷歌有点“不务正业”,但X实验室的目标就是“先影响世界,然后再去考虑赚钱的事情”。以下为文章摘要:

在一起公开演讲时,谷歌CEO拉里•佩奇(Larry Page)曾表示,科技产业需要一个“安全”场所来让人们尝试创新,没有管制、没有干涉。有人猜测,佩奇当时在描绘着一个未来幻想:机器人可以自由穿行的遥远荒岛。

不过,佩奇在谷歌X实验室中已经开始了下一个重磅项目。谷歌X是一个充满神秘感的工厂,里面的科学家拥有充足的资源和无限的自由度来开发无人驾驶汽车、联网热气球和高空发动机等项目。

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谷歌X:反其道而行之

当其他科技公司在勒紧裤腰带,缩减研发开支,专攻核心业务时,谷歌X实验室却在探寻着一系列天马行空的想法。尽管X实验室始终对外界都未揭开其神秘面纱,但相比谷歌风投,X实验室已经将部分项目由概念,更拉近现实,比如超快光纤网络,工业机器人和高科技室内恒温控制器。

“谷歌正在做着让人感到不可思议的事情。”Enderle Group分析师罗布•恩德勒(Rob Enderle),“同时,他们现在也在进行着疯狂的投入。”去年,谷歌营收达到600亿美元(其中大部门来自在线广告销售),净利润130亿美元,在研发方面的投入,谷歌毫不吝啬。

谷歌“登月”船长:阿斯特罗•泰勒

X实验室位于谷歌主体办公大楼旁边的一个普通办公楼中,它也被比作“威力旺卡的巧克力工厂”。

X试验室负责人阿斯特罗•泰勒(Astro Teller)表示:“他们知道,他们的任务就是大胆地去想,去创造奇迹。” 他表示,X实验室的目标就是“首先是影响世界,然后再去考虑赚钱的事情。”

这是典型的佩奇和布林语调。这两位谷歌联合创始人还在上大学期间就创造了一个强大的互联网搜索引擎。现在,尽管他们已人到中年,但是他们对科学创意仍旧保持着热情。

以谷歌无人驾驶汽车为例,它经常出现在谷歌总部附近或者出现在101高速公路上。布林和佩奇曾表示,他们认为先进的传感器和导航软件可以消除数千起人为交通事故。

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尽管有些分析师认为,如果人们能够在其汽车上花更多时间来收发邮件和上网,谷歌将会出售更多的广告,但是也有人质疑无人驾驶汽车跟谷歌的核心业务有啥毛关系。

泰勒是这是这样描述X实验室的作用:通过以一种全新的技术应用方式,来确认谷歌可能需要解决的重要问题。

泰勒表示:“谷歌未来十年或者更长时间的发展方向是什么?这是一个未解的问题。谷歌X实验室并不是唯一答案。但是,它却能够探寻一些谷歌需要解决的新问题。”

作为谷歌X实验室负责人,泰勒被看成是谷歌“登月”船长,同时也充当着佩奇开发重要项目的“参谋长”。 泰勒是“氢弹之父”美国理论物理学家爱德华•泰勒(Edward Teller)之孙,在高中时被朋友起了个绰号——“阿斯特罗”。

在质疑声中坚持

无人驾驶汽车是X实验室的第一个重要项目:佩奇和布林在2010年创立这个新部门,并将其作为计算机科学家巴斯蒂安•特龙(Sebastian Thrun)的实验室(该实验室的官方名字为[x],它的起源来自数学中的一个占位符号) 。2012年,特龙离开该实验室,去往一家在线教育创业公司。但是佩奇和布林决定,X实验室应该探索其他好的创意,比如可穿戴设备。

他们聘请了一名电气工程教授巴巴克•帕韦兹(Babak Parviz), 后者曾发表了一篇关于使用镜片展示图片的研究报告。后来,谷歌有聘请了更多工程师、软件开发者和设计师来开发谷歌眼镜。

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尽管外界质疑声不绝于耳,但Juniper Research预期,2019年可穿戴设备销售额可以达到190亿美元。泰勒表示,谷歌眼镜项目最大的挑战就是要在“戴上眼镜如何保持自然”与“如何与技术进行互动”两者之间寻找平衡点。

其他X项目似乎就少了点这种“哲学”味道,但它们却一点不失谷歌的野心。高空风力发电技术Airborne Wind Turbine(AWT):发电机在1300英尺高空绕圈飞行,通过涡轮机收集风力来发电,并利用线缆使飞机与地面相连,将所发电力输送至地面。谷歌X的目标是利用AWT发电600kW。

X实验室另一个高空项目就是热气球联网项目,通过向高空释放携带无线接收器的廉价热气球,向发展中国家提供互联网服务。

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“这是让人感到非常振奋的,我们已获得资格去做这些目前还无法完成的事情,但是如果成功了,它将对世界产生非常大的改变。”该项目技术构架负责人理查德•德沃尔(Richard DeVaul)去年表示。

上周,谷歌宣布,X实验室另一个团队已经开发出了一款内置芯片、可监测人体血糖的隐形眼镜,糖尿病患者今后可以不必每日都通过血糖仪扎手指测血糖了。

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泰勒表示,谷歌X实验室目前正在开发者更多“登月”创意,只是现在它们还没有做好公开发布准备。泰勒拒绝发表有关X实验室预算及实验室团队规模的信息。不过。去年,谷歌在研发方面的投入为80亿美元,相当于全年营收的1.3%。

泰勒表示,X项目将基于它们潜在的影响来进行评估,而非短期的利润。不过,硅谷科技产业观察者保罗•萨夫(Paul Saffo)表示,这其中可能会有其他“好处”。

萨夫表示,当人们在关注这家公司开发解决人类问题的高科技项目时,事实上,谷歌的形象无形中被提高。此外,像无人驾驶车等项目可以提供有关用户和其周围环境的新数据,它将对谷歌信息驱动的业务带来帮助。

泰勒表示,室内导航和计算机图片识别技术开发出来后,X实验室还将推出另外两个项目,它们将归入谷歌地图和搜索部门。

风险在哪?

Pivotal Research分析师布莱恩•维塞尔(Brian Wieser)称,谷歌可能面临“捡了芝麻。漏了西瓜”的风险。

尽管谷歌还在继续烧钱,但投资者并不对此感到担忧。BGC Partner分析师科林•吉利斯(Colin Gillis)表示,在诸多“登月”项目中,谷歌仅仅需要1-2个成功项目就可以将投入赚回来。他表示,随着互联网产业的发展,谷歌将需要更多的营收来源。

吉利斯表示,X 项目到目前还没有清晰的盈利计划。但这并未有影响到佩奇和布林。他们还将继续开发这些项目,这是他们向外界所释放出的比较清楚的信号。

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