Google 准备花10亿美元,用卫星加强全球网络覆盖率

据 WSJ 消息,Google 计划拿出 10 亿美元,用于投资卫星,以便加强全球的互联网覆盖率。该项目将先从 180 个小型、高承载力的低纬度卫星出发,逐步拓展到其他地区。

Google 的此次投资由卫星通讯初创公司 O3b Networks Ltd 的 Greg Wyler 主导,同时,来自 Space Systems/Loral LLC 的卫星工程师也将加入进来。“人财策略”双管齐下,Google 万事俱备,意图克服此前的技术和资金问题。Wyler 手下有 10 到 20 名员工,并直接向 Craig Barratt 汇报,而他则会直接汇报给 Google CEO Larry Page。考虑到网络后期设计,以及后期卫星数目加倍,整个项目的耗资有可能上升到 30 亿美元。

Google 的 Project Loon 旨在利用飘飞在平流层的热气球为偏远地区提供高速而稳定的无线网路,并利用算法保持各个气球间的间隔距离,确保其不存在覆盖盲区。而 Facebook 也在开着自己的无人机业务。两家巨头都希望加强偏远地区的网络覆盖,从而增加新的用户,并最终带来更多收入。

气球,无人机,还是卫星?

目前,全球仍有 2/3 的人不能使用网络。Google 希望借助不同的技术—气球,无人机,卫星等,让数以亿计的人享受网络的便利。

卫星咨询公司 TMF Associates 负责人 Tim Farrar 认为,Project Loon 的气球最终将被 Titan 的无人机取代。无人机和卫星能相互取长补短--无人机能在较小的范围内提供大容量服务,而卫星可以更好得覆盖低需求地区。上世纪 90 年代,Teledesic 曾试图建设低轨道卫星系统提供互联网服务,并考虑尝试用无人机的方式向部分地区增加网络容量。2002 年,耗资愈 90 亿美元的项目被中止。在 1998 年,铱星公司启动语音和数据服务,不到一年后就宣布了破产重组。

由于成本过高和技术不过关,历史上的多个卫星项目最终走向失败。卫星行业顾问公司 TelAstra 负责人 Roger Rusch 认为,Google 还需要解决监管障碍,包括如何与其他卫星运营商合作,避免卫星相互干扰。 其卫星项目的最终耗资“将远远超出想象”,有可能达到 200 亿美元,而非区区 30 亿。

Google 是 O3b 的早期投资者。O3b 希望利用重约 1500 磅 (约重 680.4 千克) 的卫星提供宽带互联网服务。O3b 计划先用十余颗卫星,向赤道附近的低纬度地区提供服务。 Google 的野心不仅如此--不久之后,数量更多,重量更低 (约重 113.4 千克) 的卫星将用于覆盖全球。

在今年 3 月的一次会议上,Google CEO 佩奇谈到了如何通过 Project Loon 提供互联网接入服务。他表示:“我们可以提供全球范围内的气球网络,覆盖整个地球。”尽管,佩奇曾力挺 Project Loon,认为气球比卫星成本更低、速度更快。但无疑,卫星的灵活性和容量更胜一筹。同时,近几年来,卫星的建造及发射成本已大幅下降,发射 180 颗小型卫星的最低成本仅需要 6 亿美元。伦敦卫星咨询公司 Comsys 的 Jeremy Rose 表示,如果 Google 取得成功,可以覆盖第三世界国家和美国的农村地区,人们上网的方式有望实现重大改变。

卫星发射升空后,追踪定位也十分重要。Google 还希望利用最新的天线技术,同时追踪多颗运动的卫星。Kymeta 目前为 O3b 提供天线技术,并与 O3b 前首席技术官 Brian Holz 密切合作。使用软件控制天线系统,大大降低了制造和维护成本。近期,Brian Holz,Wyler,以及卫星通信公司 VT iDirect 技术主管 David Bettinger 将一同加入 Google。

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