主机游戏之父拉尔夫·贝尔逝世:传奇的一生

今天,海外消息显示,‘电视游戏之父’拉尔夫·贝尔(Ralph H. Baer)逝世,享年 92 岁。不过,对于国内游戏业来说,可能很少有人听说过贝尔的名字,即便是资深的主机游戏玩家,或许听过他名字的人也并不多,但 Ralph 的确是电视游戏概念和电视游戏机最早的发明者。

拉尔夫还是发明家、工程师,一生获得 150 多项专利,比如肌张力电子脉冲器、潜水艇雷达追踪系统、有声读物以及土星五号火箭和阿波罗 11 号的摄像机等。但他最自豪的产品是他发明的 Brown Box,也就是后来在 1972 年发布的全球第一台家用游戏主机米罗华奥德赛(Magnavox Odyssey)。

2006 年,美国总统乔治W.布什在白宫亲自授予拉尔夫·巴尔国家科技荣誉奖章(National Medal Of Technology),2010 年 4 月入选美国发明家名人堂。

拉尔夫是电视游戏概念的发明者,也正是在他的推动下,才出现了电视游戏产业,催生了年产值数十亿美元的主机游戏市场,然而数亿的主机游戏玩家和生产厂商却没有几个能记得起他的名字,他到底是怎么样的传奇人物?下面,请看 GameLook 整理的资料:

拉尔夫 1922 年出生于一战时期的德意志帝国,童年时期,他还经历了纳粹首领希特勒的兴起,后来纳粹德国迫害犹太人,他为了避免战祸,在 1938 年逃亡美国。他做过无线电技术工,担任过美国总统艾森豪威尔的军事情报员,发明过 150 多项专利,但据拉尔夫在采访时表示,电视游戏主机才是最具创新性的,他还认为他的发明对于后来的 Xbox 360 和 PS 3 都具有比较大的影响,虽然当时的奥德赛提供的游戏还不能发声,但其设计已经非常完善,是毫无疑问的电视主机游戏鼻祖。

身世

1922 年,拉尔夫·巴尔出生于德国一个犹太人家庭,原名 Rudolf Heinrich,11 岁那年,他由于是犹太人而被德国校方开除,被迫转到一所犹太人学校。他的父亲当时在 Pirmasens 一家鞋厂做鞋匠,在水晶之夜事件(Kristallnacht,德国开始屠杀犹太人)之前 2 个月,他和全家逃出德国,后来居住于纽约。

在美国,他通过自学成为了无线电技术工,在公共汽车上看到了电子领域的广告之后,他辞掉了工厂工作,1940 年通过函授课程拿到了美国国家广播协会的毕业证,随后参与二战,被任命为美军驻伦敦总部军事情报员。

后来,通过退伍军人权利法案(G.I. Bill)的资助,他在 1949 年拿到了芝加哥美国电视技术学院的电视机工程师本科学位,当时该学校是全世界唯一一个提供电视工程领域学士学位的高校,当时美国的电视机总数也只有几千台。

毕业之后,拉尔夫在纽约的一家小商店担任电视、录音机维修员,随后开始为几家电子公司工作。1955 年,在美国国防设备承包商劳拉公司(Loral Electronics Corporation)工作的他到了‘制造世界上最好的电视机’的任务。就在完成任务的过程中,他想到了一个非常新颖的想法,后来改变了整个娱乐行业,这就是‘电视游戏’。去年 Ralph 在接受采访时回忆说,那一天似乎得到了“来自上帝的启示”。

然而不幸的是,当时劳拉公司的管理层并不同意他的想法,公司认为这个想法太‘杀马特’,而且在当时的售价也‘贵到没朋友’,所以到了最后劳拉公司推出的电视里并没有带游戏功能。不过,在接下来的 11 年里,拉尔夫无时无刻不在等待恰当的时机推出电视游戏机。

电视游戏主机的诞生

随着彩色电视机的出现和电子原件材料价格的下降,1966 年,电视游戏机出现的时机已经非常成熟。当时,拉尔夫已经是美国国防武器商桑德斯联盟(Sanders Associates)公司的武器设计总工程师,有一次他在纽约乘坐公交车的时候再次想到了这个想法,当时写在了一个笔记本上,后来又做了长达 4 页的企划书,他希望把电视台的 3 和 4 台改成游戏频道,向人们提供游戏介绍和纸牌游戏。

1966 年,美国的电视机数量已经达到 4000 万台,但所有的美国人都只能坐等到晚上 6 点看‘新闻联播’。他认为‘游戏主机’应该具有普世的吸引力,可以把家庭成员聚在一起进行娱乐活动,而不是呆坐在电视前看无聊的新闻。

从 1966 年 9 月到 1967 年 2 月,拉尔夫和同事 Bob Tremblay 设计出了一个可以玩乒乓球的游戏设备,玩家可以在屏幕上控制白色乒乓球的移动,还可以改变它的体积。这款非常简单的游戏得到了桑德斯公司主管 Herb Campman 的资助,两人获得了 2500 美元的资助并开始研发更多有趣的游戏。

拿到“投资”之后,拉尔夫和 Tremblay 以及桑德斯公司的另外两名工程师 Bob Rusch 和 Bill Harrison 开始研发‘电视游戏单元’(TV Game Units)的原型。1968 年,他们完成了第七代产品的研发,著名的‘棕盒’(Brown Box)(因外壳木材颜色得名)问世,当时具备彩色图像信号输出并内置了几款游戏,比如国际象棋、手球、高尔夫、乒乓球等。玩家通过操纵两个巨大的手柄玩游戏,手柄上有圆形按钮和开关。当时他们还研发了光枪外设,可以玩简单的射击游戏。

随后,拉尔夫团队准备把 Brown Box 交给制造商批量生产。然而,虽然当时的很多制造商对这款产品和技术感到非常震撼(比如通用电器和摩托罗拉公司),但没有人愿意冒风险制造游戏主机。

第一个看到 Brown Box 市场潜力的人是 Magnavox 公司市场营销副总裁 Gerry Martin,但是事情并没有那么顺利,几经周折之后,Martin 到了 1971 年才说服了公司管理层,让他们相信游戏主机市场潜力巨大。由于 Martin 的坚持和 Brown Box 本身的魅力,Magnavox 公司最终决定开发基于 Brown Box 的第一代游戏主机奥德赛(Odyssey),型号是 1TL200。

为了让产品更具吸引力(低价),Brown Box 的彩色信号输出线圈被廉价的塑料面板取代,而且更适合当时的电视机屏幕。除此之外,游戏主机上的 16 个游戏切换按钮也被更小的电路板取代,可以直接安装在游戏主板上。

在当时看来,奥德赛游戏机比较简单,靠电池驱动,而且不能输出声音,在屏幕上玩乒乓球游戏并不是那么容易。此外,奥德赛游戏机还没有设计积分系统,所以还要把得分写在特制的纸上。但不管怎样,奥德赛游戏机的确给电视赋予了更多神奇的功能。

不出意外的是,奥德赛展出之后就受到了媒体的热捧,因为,当时坐在电视机前还可以控制电视画面,这个想法是难以置信的。当时的经销商和媒体都惊呆了,电子媒体们也将 Magnavox 的产品形容成非常“神秘的产品”,奥德赛游戏机可以说是游戏行业史无前例的发明。

主机游戏产业的诞生

1972 年 9 月,尽管遇到了市场营销和专利授权等方面的问题,奥德赛游戏机还是在当年的圣诞节卖出了 13 万台。1975 年,奥德赛(1TL200)停止售卖,当时累计销量 33 万台主机和 8 万把光枪外设。

1971 年诺兰·布什内尔(Nolan Bushnell,后来的 Atari 公司总裁)和特德·达布尼(Ted Dabney)在拉塞尔的空间大战的基础上设计出第一款街机游戏,取名为“Computer Space”直译为“电脑空间”。不过,复杂的游戏在人数众多的酒吧里没有收获多少人的注意,所以 Bushnell 开始寻找新的商机。1972 年 5 月,Nolan Bushnell(后来的 Atari 公司总裁)参加了奥德赛游戏机的秘密展示会。

1972 年,Bushnell 看到了奥德赛的乒乓球游戏之后感到失望,他说这个游戏‘比较傻’。他和同事 Al Alcorn 决定开发比奥德赛游戏机更先进的商场投币游戏机(也就是街机)。1973 年,Pong 游戏机诞生,具备计分功能,还可以输出音效,随后迅速占领了大量市场份额。

虽然 Atari 公司在游戏机专利官司上输给了 Magnavox 和桑德斯,但布什纳尔依旧保持了家用游戏机和投币式游戏机市场的份额。其实,除了专利官司之外,布什纳尔和拉尔夫·贝尔两人对“主机游戏”之父纠的称号也纠缠不清。拉尔夫后来在采访中表示,‘布什纳尔过去 40 年所讲的东西都是毫无意义的’。

不过,拉尔夫在主机游戏行业的贡献停留在了 20 世纪 70 年代。Atari 公司在投币式游戏机和家用游戏机市场的成功让其他公司也竞相模仿,很快就出现了两三款的产品,几乎和 Pong 一模一样。米罗华公司也在 1975 年发布了 Odyssey100,跟后来者 Pong 居然非常相似。市场的混乱导致了 1977 年家用游戏主机市场的崩溃。虽然拉尔夫建议公司对主机进行升级,但米罗华公司对此视而不见,不对 1TL200 进行改进,而只是想靠卖主机赚钱。

拉尔夫在采访时说,幸运的是并非所有的公司都‘鼠目寸光’,他说,“当我的建议不被公司重视之后,我决定去 Coleco 公司,用 GI AY-3-8500 单芯片设备开发出了电星一号卫星,还通过了 FCC 测试,随后又帮 Coleco 公司开发出了下一代电视游戏主机。”

1978 年,拉尔夫暂时回到米罗华公司开发奥德赛 2 游戏机,这款设备原本被公司放弃,但拉尔夫重新开始在这个项目上努力,奥德赛 2 包含一个薄膜键盘、声音合成单元还有一个特殊的编程单元,这款设备在当时可以说是非常的超前,完败廉价的 Atari 2600 和 Intellivision 游戏机。但 Atari 2600 由于消费水平的原因占据了上风,(至 1992 年停售)总销量达到了 3000 万台。

后来,由于 Atari 公司实行了“数量压倒质量”的游戏政策,市场涌现大量包装华丽、内容同质化的垃圾游戏,导致了恶性竞争,让美国玩家对游戏彻底失去信心,终于在 1982 年的圣诞节大崩溃,从而导致整个美国游戏市场的大衰退。

1983 年,任天堂推出了‘红白机’Famicom,并且奠定了日本在主机游戏市场的地位。

看好手游

拉尔夫去年采访时表示,“电视游戏是一种艺术形式,它通过多种元素来表达自己。这个行业也将向电影业一样继续发展壮大下去,并像电影一样分化出不同类型。那些简单而有趣的游戏将会存活下去,尤其是手机游戏行业的休闲类游戏。”

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