最神秘的大数据公司Palantir(一):教父级的创始人

作为一家成立于2003年(实际开始运作是在2004年)的大数据公司,Palantir即使在成立10年后的2014年其实也鲜为人知,其神秘程度可见一斑。仅仅在2015年才逐渐浮出水面:一来是“大数据”概念烂大街,总要有几个盖面菜;二来大家惊奇得发现这个从不知道的独角兽,其202亿美元的估值仅仅排在Uber和Airbnb之后;三来它的主要客户是只在美剧和好莱坞电影里面出现的CIA及FBI等等。本系列就来解密Palantir,本期主要讲述他们的创始人。(抱歉没有找到全家福,只找到其中四个人的合影)(第二集已经出炉在这里

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一、紧密围绕在以Peter Thiel主席为核心的各项事业周围Palantir的创始人为Peter Thiel, Alex Karp, Joe Lonsdale, Stephen Cohen和Nathan Gettings。其中第三位和第四位都是毕业于斯坦福计算机系的超级码农,毕业后直接加入Palantir。第五位是来自于PayPal的超级码农。这三位都是“只差程序员的项目”中的程序员。Stephen Cohen曾跟着Deep Learning的大牛Andrew Ng做研究,也在Thiel创立的Clarium Capital中工作过。 Joe Lonsdale在Paypal以及Clarium Capital等多个地方都一直跟随Thiel。Nathan Gettings曾在Paypal追随Thiel,是负责风险和研发的总监,曾以开发了反欺诈的系统而闻名于世,当时的欺诈主要来自于俄罗斯。

简言之,这三位大牛都是“紧密围绕在以Peter Thiel主席为核心的各项事业周围”。但Peter Thiel是何许人也呢?

二、奇葩的牛及硅谷第一天团
Peter Thiel,这位是奇葩的牛,自由穿梭于法律、金融、投资及创业之间。斯坦福本科及法学院JD的高材生,他毕业后给法官打过杂,给瑞士信贷银行做过衍生品交易,然后还创立过一个二级市场的基金Clarium Capital。然后开始了九头牛都拉不动的牛人生涯。在1998年创立Paypal。在2002年Paypal被eBay收购后,他华丽转身,成为目前硅谷最火的投资人,投资的公司包括:Facebook、Asana、Quora、LinkedIn、Yelp、Yammer等。投资之余,还在创立公司,Palantir和Founders Fund是其中的样本间。前者成为当下最红的大数据公司,而后者是当红炸子鸡(“基金”的鸡)。除去Clarium Capital和Founders Fund这两个基金,Thiel还成立了另外两只基金:专注于早期的Valar Ventures和专注于成长期的Mithril Capital Management。

Thiel还是最近的畅销书《从0到1》的作者,其中也有专门的章节提到Palantir,部分起到了普及的作用。

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Founders Fund吸引了另外三位Paypal老友加盟,并投出一堆亮瞎钛合金眼的公司(包括:Airbnb, Knewton, Lyft, Spotify, Stripe, ZocDoc,SpaceX等)。

硅谷现在的三大独角兽(Uber, Airbnb和Palantir),Thiel和他的基金居然逮住了两只以及剩下一只的跟屁虫——Lyft。效率之高和方向判断之准,令人咋舌。

Founders Fund的这些前Paypal创始人,加上外面的一些,江湖人送外号“Paypal黑帮”,其实他们就是“硅谷第一天团”。下图分别是西半球和东半球的最强团队组合。两个天团中的某些人都需要保镖护身,防止粉丝围攻:东半球的粉丝要人,西半球的粉丝要命。因为Palantir是为CIA等政府服务打击恐怖组织,Thiel及Karp等配了前海军陆战队员做保镖,防止极端主义人士的针对性袭击。

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(图片来源:The PayPal mafia

他们包括:Peter Thiel,LinkedIn创始人Reid Hoffman,钢铁侠Elon Musk,Slide创始人Max Levchin,红杉合伙人Roelof Botha,Yelp创始人Jeremy Stoppelman,YouTube创始人Chad Hurley和Steve Chen,Yammer创始人David Sacks等等。

Elon Musk是Tesla和SpaceX的创始人。Elon Musk当时做了http://X.com,Peter Thiel当时做了Confinity,两家公司几乎完全一样,然后两位强人居然同意将公司合并成为Paypal,一开始是Elon Musk掌握控制权,后来Peter Thiel通过“政变”重夺控制权,但是整个过程中,大家并没有乱掉和散掉。最后两人携手将Paypal送上NASDAQ上市,并与同年被eBay以15亿美元的天价收购。

下图是硅谷第一天团交织在一起的投资关系以及创立公司的列表。感叹一句:硅谷也是江湖呀,各种人际网交织在一起。

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(来源:PayPal Mafia
说到这里可能有些人还不是很了解,换到中国的概念就是:这群人通过股份或者董事会席位控制着如下的公司,腾讯、大众点评、优酷土豆+爱奇艺+腾讯视频+搜狐视频、百度、阿里的钉钉、滴滴、途家、蔚来汽车、支付宝等等。其实还远远不止这些,因为像SpaceX等公司在中国实在没有对标。

(此段长期招标,被漏掉的潜在的中国对标公司,及时联系。)

三、奇葩的怪及“最不称职”的CEO

Alex Karp,这位是奇葩的怪。作为一家专门为美国政府提供技术和数据服务公司的创始人及执行CEO,他却没有任何技术背景、没有任何政府背景,甚至家庭背景深深得左,儿时的游戏之一是跟着嬉皮的父母参加各种反政府的游行活动。

这哥们儿的学习及工作经历,简直就是一富家公子全世界作的任性史。从宾州的Haverford College本科毕业之后,丧失对本专业的兴趣,跑到加州的Stanford获得法学JD学位。再次对本专业法律丧失兴趣,于是又跑去德国的Frankfurt University,师从本世纪最伟大的哲学家之一 Jürgen Habermas学习新古典社会理论并拿到博士学位。Karp在左方面的情节真是深入骨髓。

Jürgen Habermas,德国当代最重要的哲学家之一,是西方马克思主义法兰克福学派第二代的中坚人物,由于思想庞杂而深刻,体系宏大而完备,哈贝马斯被公认是“当代最有影响力的思想家”,威尔比把他称作“当代的黑格尔”和“ 后工业革命的最伟大的哲学家” ,在西方学术界占有举足轻重的地位。(摘自百度百科)

毕业后,Karp再次觉得哲学无趣,返回加州继承了祖父的一大笔财产,开始了投资各种创业企业的嗨皮日子,结果战绩卓著。引得硅谷的各大土豪尽折腰,纷纷解开裤腰带摘下钱袋让他去管理。于是他在伦敦成立了一个基金专门管理这堆钱。

在Karp的投资事业如日中天之时,Thiel与另外三位工程师创始人创立了Palantir,核心理念是基于之前在Paypal开发的防欺诈系统开发更强大的系统——一个“人+机器”的超级系统。用今天的话说这就是装上电脑的义体。

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Thiel及小伙伴儿们最终说服Karp回到硅谷并加入Palantir,最后成为CEO。下图是两位好基友,左手边是Karp,而右手边是Thiel。Karp目前坚持保持单身,因为家庭生活会让其分神,这与美国成功商人家庭幸福、儿女双全及猫狗绕膝的传统形象可谓是离经叛道。Karp常常利用中国的气功来冥想,并只有在练习气功、游泳及做爱的时候才不想Palantir。(那些中医黑以及气功黑,是不是觉得Karp在洗地?)

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大家一定奇怪这么奇葩的怪怎么加入这么奇葩的牛创立的公司成为创始人及CEO呢?特别是这样一个迷信气功的非理工科男。而且两人在政治立场上还完全不同,Karp在左,而Thiel在右(创立了著名的右派报纸The Stanford Review)。而且两个人的经历简直就是69虐狗颠倒乾坤:Thiel从创业到投资,Karp从投资到实业。

讲了这两位大牛,看官是不是已经喘不上气来了,那先给大家一个可以安慰自己不努力的理由吧:这两位好基友在Stanford的时候是室友。

人间自有真情在,室友不是马加爵:目前Karp持有Palantir的8%左右的股份,对应当前的市值,其仅在Palantir的财富就达到16亿美元。

下一期进入正题,介绍Palantir这个公司,结束之前留下两个引子

  • 911之后,美国面临巨大的恐怖袭击威胁,然后反恐和个人隐私之间出现矛盾。而身为坚定的右派的Peter Thiel希望用技术手段来解决这个矛盾。
  • 911之后,CIA等部门忙于调查各种线索。Stanford的几个教授以公开的海量信息为输入,利用计算机建立关于人物关系的网络,最后锁定了一堆疑似人物,并迅速将结果发布出去。结果CIA等部门大为震惊,因为教授们的结果与CIA花人力大量侦查和审讯的结果很近似,让CIA们误以为教授们有牵连,迅速飞到Stanford找教授们问话。“人脑+电脑“来分析复杂问题并辅助反恐的可能性,初见端倪。

文献:

1、Wiki

2、Forbes:How A ‘Deviant’ Philosopher Built Palantir, A CIA-Funded Data-Mining Juggernaut

3、The PayPal Mafia

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